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27 avril 1917

27 avril 1917

 

Je vais te donner aujourd’hui encore le coup de téléphone de la sortie du Conseil de ce matin :

– La question du haut commandement reste à l’étude.

– Le Conseil, à la quasi-unanimité, s’est opposé aux mesures proposées par Painlevé qui, de son côté, s’obstine à les faire accepter par le Conseil. Il a dû y avoir une scène assez vive car Maginot, qui marche dans l’affaire contre Painlevé, est sorti très animé, la figure décomposée.

Comme je te le disais hier, ces informations sont ce que l’on veut qu’elles soient. Il n’y a rien d’étonnant à ce que Maginot se soit excité car, chose incompréhensible, il fut parmi les partisans de l’offensive au Conseil qui s’est réuni et auquel j’ai fait allusion dans une lettre précédente. Il y avait du même côté Poincaré, Malvy et Maginot. Mon informateur prend surtout ses tuyaux à l’Intérieur.

D’autre part, il me fut rapporté que la commission de l’Armée s’était réunie au Sénat hier et que Painlevé était venu s’expliquer devant elle. Il lui aurait promis de lui apporter avant jeudi le changement de généralissime.

En attendant, les courants de l’opinion semblent se déclencher peu à peu. Les histoires les plus fantastiques circulent, voici maintenant que dans le populaire un général a trahi et livré dix mille hommes. On a tellement dit que la trahison était monnaie habituelle en Russie qu’on se dit qu’il en est de même ici. D’autre part, tout ce qui tient aux ministères déclare qu’il y a une manœuvre boche et qu’on devrait appréhender ceux qui parlent et faire remonter les responsabilités après interrogatoire. Je crois qu’on remonterait très haut.

J’ai reçu une invitation à dîner de Painlevé pour demain soir. Je verrai ce qu’il dira. Rue François-Ier on prétend que Painlevé est tout à fait tombé dans le troisième dessous, qu’il se prend la tête à deux mains, s’arrache les cheveux (cela doit être curieux, il porte perruque !) et se demande comment sortir de cet imbroglio.

En revanche, une lettre très consolante nous est parvenue ce matin d’un de mes jeunes gens qui est officier et a pris Ostel « la cigarette au bec ». Préparation d’artillerie très bien faite, arrêt cependant de quatre heures à cause de mitrailleuses dissimulées, écrasement de ces mitrailleuses et fuite ou prise des Allemands. Lettre très chaude et vibrante d’un garçon qui a été blessé déjà une fois et qui a beaucoup de bon sens. Comme depuis quelques jours ce n’est pas ce langage-là qu’on entend, j’ai voulu t’en faire part. Il paraît bien maintenant que tout ce que nous avons recueilli de si fâcheux devait se rapporter à Craonne. Ailleurs cela aurait été un peu meilleur. Le général Gramat [1], causant avec un de mes amis, lui a confirmé à peu près tout ce que nous savons.

Un des neveux d’André Michel, officier, est revenu hier de Nancy et prétend que l’on s’attend à quelque chose par là, mais Michel ne sait pas si c’est une offensive de notre part ou une attaque des Allemands.

Confidentiel

Je crois bien avoir omis de te parler d’un propos tenu lundi. Un ami à moi m’avait dit que la décision était prise de marcher dans les Balkans. Cette mise en train aurait sans doute lieu demain si elle n’a pas été commencée aujourd’hui. Espérons que les choses tourneront bien, car je crois t’avoir dit déjà quelle était la situation là-bas. Cinq cent mille rationnaires et pas beaucoup plus de trois mille cinq cents à quatre mille hommes par division, ce qui ne fait pas des effectifs bien compacts.

Ce que je trouve de plus inquiétant aujourd’hui, ce sont les déclarations de l’amirauté anglaise. Si elles sont vraies, les Allemands sont dans une certaine mesure maîtres de la Manche. Maintenant il faut nous dire que les Anglais ne dorent jamais beaucoup les pilules.

Ton vieil affectionné

Et

 

Je rouvre ma lettre. On vient de me téléphoner que la pierre d’achoppement dans l’affaire du généralissime, c’est l’impression que produirait cette mesure sur les Allemands qui y verraient l’aveu de l’insuccès puisqu’elle se produirait en plein pendant l’opération.

À la Chambre, beaucoup d’agitation contre le ministère. Compère-Morel [2] dépose une demande d’interpellation sur la politique du ravitaillement.

Un petit garçon vient d’arriver de Craonne. Il raconte que Craonne et le plateau étaient pris mais qu’ils ont été obligés de se sauver, ils étaient décimés par nos propres 75.

[1] Antoine Gramat (1866-1924). Général de brigade (1915). Il commande la 12e division d’infanterie (24 juillet 1915-23 mai 1916). Il participe à la 1ère bataille de la Woëvre et à la 2e bataille de Champagne.

[2] Adéodat Compère-Morel (1872-1941). Député socialiste du Gard (1909-1936). Il intervient souvent pendant la guerre sur le ravitaillement des populations et les questions agricoles.

26 avril 1917

26 avril 1917

 

Voici, mon cher Pierre, ce qui m’a été téléphoné à l’issue du Conseil des ministres :

Le général Nivelle a été entendu hier après-midi par le Comité de guerre. Il a fait une excellente impression.

– Il a exposé les faits et mis les choses au point.

– Nos gains sont très importants. Sur les cinquante-quatre divisions ennemies engagées, douze à peine sont en situation de faire œuvre sérieuse.

– Nos pertes sont moindres que le bruit n’en avait couru. Trente mille blessés au moins le sont très légèrement et seront de retour au feu d’ici à trois semaines.

« Je ne peux pas dire, a déclaré le général Nivelle, que j’ai pris le généralissimat contraint et forcé ; je ne peux pas dire que je le quitterais sans avoir le cœur serré. Mais s’il faut que je l’abandonne, je l’abandonnerai. »

Ces déclarations, ajoute mon informateur, ont fait une impression si favorable que l’adjonction du général Pétain à Painlevé est au moins ajournée.

Note que ces renseignements m’ont été fournis par le rédacteur habituel et que celui-ci doit répéter ce que lui a raconté sans doute le ministre de l’Intérieur [1]. C’est évidemment ce que le gouvernement veut qu’on dise, ce n’est peut-être pas exactement la vérité !

Mon confrère Baschet [2], directeur de L’Illustration, que j’ai vu tout à l’heure à une assemblée que je présidais aux Victimes du devoir [3], m’a dit avoir déjeuné ce matin chez Painlevé. Le ministre de la Guerre avait invité quelques journalistes dont Berthoulat et Sapène [4] (Matin). Ces deux derniers ont commencé des théories glorieuses et nivellistes, le ministre les a considérablement refroidis en leur citant des faits. Il y aurait quatre-vingt-deux mille hommes par terre dont une grande partie, c’est vrai, blessés légèrement. Trente-deux tanks fichus, perdus, on ne les a plus revus. Le GQG avait su par ses renseignements que les Allemands avaient chopé les ordres sur un commandant depuis huit jours et n’a rien voulu changer à ses combinaisons. Tout cela a été dit au ministère de la Guerre, ce doit donc être exact. Mais Painlevé aurait déclaré qu’on mettrait le pays au courant de la vérité et qu’il désirait n’agir qu’en pleine lumière. Il n’a pas fait l’effet à ses convives d’un homme qui compte rester longtemps en place, il a eu plutôt l’air de quelqu’un dont les jours sont comptés. On sent du reste grandir le mécontentement parmi les parlementaires qui fréquentent encore le Palais-Bourbon. L’incohérence stupéfiante de Viollette nuit au ministère [5], et si là-dessus vient se greffer de l’agitation à la suite des opérations militaires de cette quinzaine, ce mécontentement pourrait bien se transformer en fureur et rechercher les responsabilités où elles sont réellement, ce qui serait fort grave. N’est-ce pas ton avis ?

Pendant que je présidais ma réunion, j’ai manqué malheureusement une réunion fort importante de notre Syndicat. En dehors de la question à l’ordre du jour qui est menaçante, celle du papier, il a dû se dire beaucoup de choses sur les événements, et mon pensum se serait allongé. Je ne suis arrivé que pour la sortie et n’ai pu échanger que quelques mots. J’aurais surtout voulu entendre ce que disaient les partisans de Nivelle, les arguments eussent été bons à entendre.

Briand a bien fait de ne plus être là, car ayant nommé le généralissime il esquive le poids des conséquences de son acte. Puisque je parle de Briand en cette occasion, rappelle-toi ce que disait Alter ego à quelqu’un de ma famille : Briand est un homme de génie auquel on rendra justice, car c’est lui qui a su faire partir Joffre et il a économisé la vie de centaines de milliers d’hommes. Je crois bien, il a supprimé Joffre I pour mettre un Joffre inférieur.

            Good bye.

Et

[1] Louis Malvy.

[2] René Baschet (1860-1949). Journaliste. Directeur de L’Illustration.

[3] Le siège de la Caisse des Victimes du devoir est 61, rue Lafayette, Paris, IXe.

[4] Jean Sapène (1867-19). Journaliste. Directeur général du Matin, il préside le consortium des grands quotidiens de Paris. Il achète et commande un ciné-roman dès 1919.

[5] Le ministère du Ravitaillement.

24 avril 1917

24 avril 1917

 

Mon cher Pierre. J’ai continué mon mouvement d’hier, et ce matin je suis allé à 8 h 3/4 à la Guerre espérant y trouver Painlevé avant son départ pour le Conseil qui a lieu généralement à 10 h. Mais Painlevé était déjà parti pour le Quai d’Orsay où il devait conférer avec Ribot avant la séance. Je me dirige donc sur le Quai d’Orsay où Ribot était en effet aux prises avec Painlevé et Lacaze. Grâce à Arnauné, le président du Conseil a bien voulu sortir cinq minutes. Je lui ai dit simplement ceci : Je ne connais nullement nos chefs militaires, je n’ai aucunement la prétention de juger des opérations pour lesquelles je n’ai aucune compétence, néanmoins je crois de mon devoir de vous faire part de ce que j’ai entendu non pas par de simples récits du public, mais par des hommes mêlés aux événements. Si ces appréciations trouvent créance dans le public, nous pouvons nous trouver dans une situation difficile. Je lui ai alors exposé ce que tu sais comme moi.

Je sais, a répondu Ribot, qu’il y a une campagne qui se fait en ce moment et à laquelle Painlevé n’est pas étranger. Il est certain que l’offensive n’a pas donné les résultats qu’on avait escomptés, mais ce que l’on vous a raconté n’est pas non plus exact. Quelques phrases à la suite de cela et Ribot est rentré confabuler.

Je lui avais dit auparavant : Ou les faits sont ce qu’on me les a représentés ou ils sont inexacts. Dans les deux cas il faut une sanction. Modifier le commandement dans le premier, couper les ailes à ces canards dans le second.

En sortant, je causais avec Arnauné. Ce dernier a ajouté ceci aux paroles de son respectable chef : Il y a une manœuvre certaine là-dessous, manœuvre dont vous comprenez le but. On avait commencé par enfler énormément les résultats prévus de l’offensive de façon à faire retomber l’opinion d’autant plus bas qu’elle aurait été montée plus haut.

Après cette entrevue, je n’ai pas cru devoir aller jusqu’à la rue Saint-Honoré où j’aurais trouvé à peu près les mêmes opinions. D’autre part, les deux ministres de la Guerre et de la Marine se trouvant dans le cabinet de Ribot, il a dû leur parler de ma visite.

L’informateur qui m’avait parlé de la séance du comité d’hier matin m’a dit aujourd’hui que la discussion sur la situation de Nivelle n’était pas exacte.

Voilà où en sont les choses. Il n’y a qu’à attendre.

Un censeur me dit qu’on est assez ennuyé en haut lieu de toutes les fournées de jeunes officiers d’artillerie fabriqués en trois mois par Fontainebleau, la plupart n’ayant jamais vu le front. Les tirs s’en ressentiraient de cruelle façon. Le fait est que j’ai ici un jeune homme de dix-neuf ans, très intelligent c’est vrai, mais, entré au 81e en janvier, le voici aspirant, il sera officier dans trois mois.

J’ai reçu ce matin la visite de Charles-Roux, ses soixante-quinze ou soixante-seize ans ne lui pèsent guère, il est toujours superbe. En m’apportant un très beau livre fabriqué par lui et sa collaboratrice Mme de Flandreysy [1], il me demande si je ne m’intéresserais pas à un projet de congrès d’agriculture coloniale au sujet duquel il m’enverrait deux lettres. L’idée est intéressante.

Il me raconte quelques jolies histoires sur la Provence, quelques récriminations à propos de la marine marchande, et me dit sans ambages que son sous-secrétaire d’État, le nommé Louis Nail [2], est le dernier des pierrots ne connaissant rien à rien et ignorant tout naturellement des questions maritimes. À propos de sous-secrétaire d’État ou de ministre, le sieur Viollette, désireux de s’entourer de toutes les lumières spéciales du Ravitaillement [3], fit mander le prince des Bouillons, j’ai nommé Alexandre Duval [4]. Ce dernier serait arrivé chez le ministre, transporté d’être ainsi consulté. Mais Viollette, occupé, le pria de passer chez son chef ou sous-chef de cabinet, lequel recueillerait les avis précieux du prince. Ce dernier reconnut dans le fonctionnaire qui le recevait je ne sais quel employé congédié pour stupidité d’une affaire quelconque parfaitement connue de Duval.

– Comment, c’est toi qui es ici.

– Eh oui, Monsieur Duval. À votre disposition pour vous écouter.

– Eh bien, mon garçon, tu peux dire à ton patron que je m’en vais, je n’ai rien à dire à un employé comme toi, tu n’y comprendrais rien.

Et Duval, coiffé de son chapeau célèbre, se retira majestueusement.

Oh, Administration ! Voici une jolie histoire. L’État voulut commander des locomotives à la Suisse, et Dieu sait si le besoin en est impérieux. Notre voisine accepta de construire les quarante-huit locomotives dont on avait besoin mais fit observer que l’Allemagne ne manquerait pas d’en demander le même nombre, qu’avant de livrer elle était obligée d’avoir l’autorisation d’en vendre à l’Allemagne. Le gouvernement accepta. L’Allemagne prit livraison de ses quarante-huit locomotives dans les cinq jours. Les nôtres sont prêtes à la frontière depuis quarante-cinq jours. Elles ne peuvent entrer parce que le préfet du département frontière ne veut pas donner de sauf-conduits au personnel disant que c’est trop grave et s’en remettant aux Affaires étrangères, lesquelles répondent par Jules Cambon que les sauf-conduits sont délivrés par l’Intérieur et le préfet. L’affaire en est là et les locomotives sifflent en vain à l’ouverture du disque.

Ton vieil

Et

[1] Nalèche se trompe d’orthographe. Jeanne de Flandrezy (1874-1959). Pseudonyme de Jeanne Mellier. Femme de lettres. Proche de Frédéric Mistral, elle écrit notamment sur la Camargue. Collaboratrice de Jules Charles-Roux.

[2] Louis Nail (1864-1920). Homme politique. Bâtonnier de Lorient. Député radical socialiste du Morbihan (1910-1920). Sous-secrétaire d’État à la Marine marchande (14 décembre 1916-4 juillet 1917). Garde des Sceaux, ministre de la Justice (16 novembre 1917-20 janvier 1920).

[3] Maurice Viollette est alors ministre du Ravitaillement et des Transports maritimes (20 mars-4 juillet 1917).

[4] Non identifié.

23 avril 1917

23 avril 1917

 

Mon vieux Pierre,

 

Bien que ta visite m’ait exempté de pensum, je crois qu’il vaut mieux noter les événements d’aujourd’hui pour en préciser la date.

Donc, visite du capitaine H.B. [1]. Il dit qu’il vient me mettre au courant de ce qui se passe afin que je puisse agir dans la mesure du possible pour amener un changement dans la tête. Si ce changement n’est pas opéré dans le plus bref délai, nous nous exposons à ne plus avoir d’armée. L’offensive, malgré ses brillants communiqués, a été désastreuse. Soixante-quinze mille hommes hors de combat et aucun des buts atteint. Le minimum de terrain gagné. Le moral des troupes tout à fait tombé. Un gendarme qu’il a trouvé sur sa route conduisant un soldat lui a dit qu’il en était à son sept centième déserteur. H.B.. a vu les états-majors d’à peu près chaque armée engagée, partout il a constaté les mêmes symptômes et le même découragement. En faisant tuer ainsi notre monde, nous nous exposons dans quelques années à devenir une proie facile pour les Allemands. Au GQG, rien n’a été changé depuis Joffre toujours aussi fermé, toujours aussi dans les nuages. Les réformes que l’on devait introduire n’ont abouti qu’à remercier Pellé qui pouvait, lui, avoir ses défauts mais avait au moins quelques vues sur l’extérieur. Quant à Nivelle… Il a donné sa mesure. Il est urgent de lui donner un successeur. Le seul qui soit capable de prendre en main la situation c’est Pétain. H.B. me demande à faire usage de tout ce que je puis avoir d’autorité pour y arriver.

Je te téléphone et tu viens me voir.

Entre-temps, on me téléphone que le Comité de guerre s’est occupé ce matin de Nivelle et que l’on nommera Pétain au Conseil des ministres.

Nous téléphonons néanmoins à Thierry, lequel me dit qu’en effet il est sorti du Comité avec une impression très pénible et qu’il est attristé que je sois au courant, car ceci prouve que les choses commencent à filtrer dans le public. Je lui réponds que j’ai appris ces choses-là directement. Thierry me conseille de voir le président du Conseil et le président de la République. Ce dernier conserve encore des illusions et espère qu’on s’en tirera par des explications. Il est convenu que j’irai demain voir ces hautes personnalités.

À toi, old chap.

Et

 

[1] Capitaine H.B. non identifié. Cf. lettre du 19 avril 1917.

21 et 22 avril 1917

21 et 22 avril 1917

 

Mon cher Pierre,

 

Je crois que tu as eu toute la moelle du pensum d’hier et de celui d’aujourd’hui [1].

Interview de Gauvain et de Ribot dont notre collaborateur est sorti satisfait. Le président du Conseil [ne] lui aurait pas seulement donné des paroles mais montré des actes. La conférence de Saint-Jean-de-Maurienne eût donc été décisive à ce point de vue-là.

Visite au ministère de la Guerre. Conversation avec le ministre mais pas sur la question brûlante. En revanche, vu plusieurs des fonctionnaires. L’impression de l’entourage paraît être bonne. Si l’on n’a pas atteint les buts mirifiques que l’on s’était proposés, on n’en aurait pas moins fait de bonne besogne. On serait en train de regrouper les forces pour attaquer de nouveau.

Croisé André Lefèvre [2], député, qui sortait de chez le ministre. Il me donne la même note, cependant avec un air un peu mystérieux comme s’il aurait eu envie de me dire quelque chose sans oser parler à cause des personnes présentes.

Je vais voir mon vieux copain que tu connais. Il doit écrire à son patron pour l’engager à rester tranquille et à laisser opérer les indigènes eux-mêmes, me semble vaguement inquiet de ce que pensera le patron. Il croit que le cabinet actuel est décidé à faire les plus grandes concessions à l’Italie.

Trouvé également dans l’antichambre le Tchèque Stefanik retour de Russie. Je n’ai pu que lui serrer la main, mais il a causé avec François de Wendel. Il lui a dit notamment que les choses s’amélioraient beaucoup en Russie et qu’il revenait avec le plus ferme espoir d’avenir. Tu sais que Stefanik était allé en Russie pour tâcher d’organiser une armée tchèque. Il part pour les États-Unis ces jours-ci avec le même objet. Là il y a à faire.

Parmi les sujets professionnels traités avec le ministre, il y avait une petite question concernant la publication des noms des généraux commandant les armées. On avait demandé aux journaux la suppression de ces noms. Quelques quotidiens avaient passé outre. C’est le secret de polichinelle, disaient mes confrères. C’est absurde, incompréhensible une mesure pareille ! Les plus excités étaient les conservateurs car chacun tient à faire mousser son général.

Painlevé a répondu qu’avant de venir au ministère, il ne comprenait pas non plus la raison de ce silence mais il a interrogé Nivelle. Ce dernier a répondu que c’était une des choses auxquelles il tenait le plus, que l’on ne donne pas des renseignements de cette nature. Lui-même cherche à se les procurer sur les ennemis car, suivant que l’on sait que telle troupe est commandée par tel homme, c’est neuf fois sur dix la connaissance de la stratégie employée. J’avoue que j’avais glissé timidement avant d’entrer cet argument, mais mes confrères irrités m’avaient toisé avec mépris. Il me semble cependant que Painlevé et Nivelle, en la circonstance, ont raison.

Je t’ai dit le mot de Nivelle qui m’a été rapporté hier au soir par le général d’Amboix de Larbont [3]. En huit jours j’ai tué cent mille Allemands, pris cent canons, et la guerre sera finie dans quatre mois. Amen !

Et

[1] C’est probablement pour cette raison que Nalèche n’évoque pas ce dîner chez François de Wendel : « Dîner intéressant ce soir à la maison en l’honneur de Guérin qui s’est révélé agréable causeur (Nalèche, Marin, Humbert, Richard de Courson, Jean Mercier, Mmes de Caix et de Neverlée, etc.). » François de Wendel, Journal, 21 avril 1917.

[2] André Lefèvre (1869-1929). Ingénieur des Mines. Journaliste. Homme politique. Député républicain socialiste (1910-1924) des Bouches-du-Rhône. Sous-secrétaire d’État aux Finances adjoint de Klotz (3 novembre 1910-3 février 1911).

[3] Alfred d’Amboix de Larbont (1841-1926). Général de division.

20 avril 1917

20 avril 1917

 

Mon cher Pierre,

 

Jusqu’ici tout paraît satisfaisant, et si les buts que l’on se proposait n’ont pas été atteints, les choses tournent assez bien. C’était l’avis ce matin du colonel. Il y a cependant une chose que je ne crois pas t’avoir dite hier et que le colonel ne savait pas, c’est qu’un corps était massé à l’arrière pour accentuer la poursuite escomptée dans le plan. Or ce corps serait maintenant engagé. Je me demande si ce n’est pas celui de Duchêne [1].

Le neveu, arrivé à midi, confirme la bonne journée d’hier. J’ai cru comprendre que les Anglais étaient sur le point de recommencer la vigoureuse attaque. Ce serait pour demain. Le neveu nous a apporté un document qui ne manque [pas] d’intérêt. C’est le règlement allemand des demeures hospitalières de Noyon. Tout y est, règlement, tarif, conseils hygiéniques, etc. Rien n’y est oublié. On doit ne venir là qu’individuellement et n’y rester qu’une heure. Aucune boisson ne doit y être servie, la seule consommation du sacrifice est permise. Les officiers sont taxés à trois mark plus un mark pour le couvert et un pourboire pour la victime. Les soldats payent un mark cinquante plus un pourboire, et un mark également pour le couvert.

Il est spécialement recommandé à tout homme dont la santé laisserait à désirer, de s’abstenir car il doit se dire qu’il pourrait propager la maladie et ainsi nuire à la solidité de l’armée allemande. S’il est prouvé qu’il a, étant malade, passé outre à ces ordres, il sera recherché et puni.

Les femmes ne pouvant être visitées que deux fois par semaine, et en conséquence leur salubrité ne pouvant être garantie, les consommateurs sont instamment priés de se servir le plus possible de préservatifs et de « virocrème » (sic). Que diable est ce produit qu’ils écrivent en français ?

Malvy m’a téléphoné lui-même pour me demander de la part du président du Conseil d’être ce soir très prudent sur les affaires de Grèce. Son entrevue avec Lloyd George avait été consacrée à ces questions et toutes les solutions auraient été envisagées. Ribot attacherait beaucoup de prix surtout à ce que l’on ne laisse pas croire que le changement ministériel pouvait être dû à la pression des Alliés. Le président du Conseil se tenait du reste à ma disposition pour m’expliquer toute cette politique. J’ai pensé que Gauvain causerait d’une façon plus utile avec lui que moi, et j’ai prié mon collaborateur de demander de suite une audience à Ribot.

J’ai du reste trouvé Herbette très imprudent ce matin dans L’Écho de sortir le mot de république. Il y a tant de manières de parler de cela sans prononcer ce nom qui alarme les monarques de l’Alliance. L’évolution démocratique est un terme qui se prête à tout et qu’une monarchie constitutionnelle pourrait adopter.

L’idée d’établir la république en Grèce ne sourit même pas à beaucoup de gens ici. En causant avec Haussonville [2] hier, j’ai bien vu que ce mot n’était pas sympathique aux genres d’objections qu’il me faisait.

On me dit ce matin que la Thessalie était sur le point de passer aux venizelistes. Si la chose se fait, ce sera le glas de la royauté de Constantin. Il faut bien se dire que celui-ci peut résister. Il s’est entouré de janissaires armés de mitrailleuses, et un conflit peut être sanglant.

Au revoir, old man.

Ton Et

[1] Denis-Auguste Duchêne (1862-1950). Colonel du 69e régiment d’infanterie (1912). Chef d’état-major du 20e corps d’armée (1914). Commande le 32e corps d’armée (1915). Nommé général de divison (28 septembre 1915). Commande la bataille de la Somme (1916). Commandant de la 6e armée au Chemin des Dames. Nommé officier de la Légion d’honneur après la bataille du Grand-Couronné.

[2] Othenin d’Haussonville (1843-1924). Avocat. Membre de l’Institut et, en 1916, vice-président de l’Académie des sciences morales et politiques. Il collabore à de nombreux journaux dont la Revue des Deux Mondes.

19 avril 1917

19 avril 1917

 

Mon cher Pierre,

 

Je viens de causer une heure avec quelqu’un qui est très au courant de ce qui s’est passé au cours de notre offensive. Mangin, toujours pressé, s’est porté beaucoup plus loin qu’il n’en avait reçu l’ordre, aussi vient-il de recevoir un vigoureux abattage. Il paraît néanmoins qu’il a admirablement racheté son imprudence du Chemin des Dames, mais cela n’empêche pas qu’il y eut une hécatombe de Noirs. Le fait que je te signalais du départ de l’offensive vingt-quatre heures plus tôt qu’on ne l’avait prévu est exact, par conséquent le pilonnage fut moins complet qu’il n’aurait fallu. C’est là qu’est la faute de Mangin qui avait déclaré qu’il irait à Laon d’une seule traite et qui, pour réaliser cette forfanterie, a dépassé les ordres prescrits et s’est trouvé accroché dans des fils de fer.

Un coup de téléphone du GQ dont on vient de me rendre compte, dit que tout va bien. Amen. Les buts ne sont pas atteints car on devait prendre de suite Morainvilliers qui serait, au dire de Bidou, la position la plus importante de Champagne, et Morainvillers n’est pas encore occupé ; en revanche, Comillet représente une position très forte et sa prise doit être enregistrée comme un gros succès. De toute façon, c’est dur, très dur.

En Russie, d’après ce que vient de me dire un homme dont je t’ai parlé déjà et qui est dans un grand nombre d’affaires, H.B. [1], impression toujours très mauvaise. On expulse les administrateurs des affaires qui cependant avaient été montées avec des capitaux exclusivement français. Le procédé est simple. On convoque pour les assemblées avec des délais illusoires qui ne permettent pas aux pouvoirs de parvenir. L’assemblée a lieu, les Français ne sont pas représentés, et d’un seul coup tous les administrateurs sont remerciés.

Notre ministre à Stockholm [2] aurait télégraphié hier au Quai d’Orsay qu’il était apparu que des indications avaient été données aux Kienthaliens réunis en Suède par des radicaux-socialistes français. Le Quai aurait répondu en priant de préciser les noms. Naturellement, tout le monde pense à Castelnau (?) Je suis plus sceptique à ce sujet. Je serais bien étonné s’il avait donné des instructions directes. Ses propos actuels ne paraissent pas l’indiquer, mais quand on lit les filets du Bonnet rouge on peut se dire qu’il se ménage ce monde-là pour l’avenir. Il est parfaitement capable de laisser les Kienthaliens marcher de façon à ne pas perdre le contact et à retrouver des troupes utiles à un moment donné.

On dit beaucoup que Russes et Allemands, au nord côté Riga, jouissent à l’heure actuelle d’une sorte de trève. On se serait engagé de part et d’autre à ne pas faire d’attaque, et des rapports très courtois se seraient établis entre les soldats des deux fronts, et ces anciens ennemis joueraient ensemble aux cartes.

Je reçois seulement maintenant une lettre antérieure à celle dont je te parlais. Elle est datée du 8 mars et rend compte au crayon, au jour le jour, des événements de la rue à Pétrograd.

La mère de Nicolas Raffalovitch directeur de la Banque russo-asiatique, qui vit seule à Pétrograd, reçut la visite de soldats commandés par un caporal. Ils entrèrent brutalement et perquisitionnèrent pour voir s’il n’y avait pas d’armes cachées chez cette vieille femme. Ils ont probablement trouvé un chlysopompe [3] mais, ne découvrant pas d’engins, ils se sont fait remettre toute la galette qu’ils ont empochée. À la suite de cette perquisition, la pauvre femme, tremblante, veut téléphoner ses émotions à l’une de ses amies qui lui répond en larmes que les soldats viennent de faire la même chose chez elle et ont assassiné son mari dont le cadavre gît près d’elle. Une autre anecdote : Le baron Freedericks est arrêté et enfermé dans je ne sais quel château. Il crie, tempête, réclame le gouverneur pour lui dire quelque chose d’absolument urgent. On croit à des révélations, on appelle le gouverneur qui se rend en personne chez le baron. Il réclame un pédicure, ayant un cor qui le fait horriblement souffrir.

On perquisitionne chez ledit Freederiks et on met la main sur le journal de sa vie. Sais-tu ce qu’on y lit, et c’est terriblement compromettant.

– 12 h – Reçu par l’empereur. Causé une heure. Sorti très content.

– 2 h – Visite du procureur du saint-synode. Causé pendant 2 h d’une foule de questions.

– 4 h – Me sens mal au ventre. Crains quelque chose de grave. Je vais à la selle. etc., etc.

Je pense que, en présence de pareilles révélations, Freedericks sera fusillé.

Lenoir, le député, revient de Reims. Il nous raconte que cinquante-six obus sont tombés sur la cathédrale lundi. Treize ont porté et l’ont atteinte dans ses œuvres vives. Elle a plus souffert en cette seule journée que depuis le commencement de la guerre. Des verrières sont brisées et l’édifice est maintenant très compromis [4]. On pourrait y faire revenir Dalimier, il ne dirait plus que c’est une « déception ».

Ton vieil

Et

[1] Non identifié. Nalèche l’appelle capitaine dans sa lettre du 23 avril 1917.

[2] Il s’agit d’Eugène Thiébaut (1856-1938). Diplomate. Ministre plénipotentiaire à Stockholm de 1910 à 1918.

[3] Il s’agit d’un fusil.

[4] Cf. lettre du 9 avril 1917.

18 avril 1917 ?

[18 avril 1917 ?]

 

[manque p.1 r°/v°.]

 

beaucoup la société.

L’entourage serait nul aussi. Chambrun qui est là et qui est intelligent cependant, est beaucoup plus occupé à organiser les réceptions qu’à s’occuper des affaires. D’autre part, tu connais le gros défaut de Chambrun, il est à son aise en Russie. Doulcet [1], mon ancien camarade qui est un garçon intelligent lui aussi honnête et consciencieux, ne répète que ce qu’on lui dit ou ce qu’on lui prescrit de dire. Exemple : Mon collaborateur arrivait d’Arkhangel où il avait vu l’embouteillage dû aux glaces et par où rien ne pouvait passer. Il en a du reste fait un récit bien pittoresque dans le journal qui l’envoyait. Doulcet lui a affirmé que le service était normal ! ! et n’a jamais voulu en démordre.

Somme toute, les impressions de Lacaze sur la Russie sont violentes et il me citait le cas d’un général plus ou moins gouverneur en Finlande dont le nom bien russe est : Baumgarten qui, faisant une conférence, a dit en propres termes : La Marne est un incident que les Français ont démesurément grossi, c’est un petit fait de guerre sans importance, encore est-il dû aux succès de l’armée russe. Et si nous n’étions pas là, les Français et les Anglais seraient déplorablement battus. La victoire ne sera due qu’aux seules armes russes.

Ce serait donc la Russie qui empêcherait les Roumains de se mettre en route par sa politique fuyante et zigzaguante. C’est ce que Philipesco va tâcher de débrouiller à Pétersbourg.

En résumé, je crois que Lacaze a une impression beaucoup trop mauvaise des Russes et beaucoup trop bonne des Roumains. Je connais assez bien ces derniers et il ne faut toujours croire qu’à moitié leurs promesses et leurs affirmations.

Lacaze a été, je crois, dégoûté par cette corruption générale dont je t’ai déjà parlé, et pour lui aussi le chambardement est certain dans l’avenir.

Quant à ce qu’il dit de notre diplomatie, je crains pour nous qu’il ne soit très près de la vérité. Il me citait un petit fait qui s’est passé à Londres et qu’il tenait de l’officier de liaison avec qui il avait fait une partie du voyage.

À 8 h du soir, une dépêche chiffrée arrive portant mention réponse urgente. Tous ces messieurs dînaient en ville. Aucun d’eux n’est revenu faire le travail. À minuit, un attaché passe à l’ambassade et commence à déchiffrer. Au bout de quelques instants il en a assez et remet au lendemain la fin de la besogne et la réponse. J’ai passé assez de temps dans cette administration pour savoir l’esprit qui y règne et malheureusement je constate que c’est très vraisemblablement ainsi que les choses se sont passées.

Ton affectionné

Et

 

Au Sénat on est très optimiste sur la bataille engagée. On prétend que le général Pétain aurait dit qu’un repli sur la rive gauche de la Meuse lui aurait stratégiquement paru préférable, mais que puisqu’il fallait défendre Verdun, les Allemands n’y entreraient pas.

À la Chambre on est plus nerveux. On épilogue sur le communiqué et le village de Douaumont. Un de nos amis député ajoute que c’est d’une bien petite importance, les Allemands étaient à deux cents mètres du village. Ce sont des fluctuations de batailles bien naturelles.

On parle aussi d’une altercation dont le bruit court depuis quelques jours. On l’explique ainsi. Pétain aurait fait part à Castelnau d’un ordre de Joffre. Cet ordre est écrit, a demandé Castelnau – Le voilà. – Eh bien, je le déchire et je prends les choses sous ma responsabilité, vous allez marcher en avant. ? ? ?

[1] Jean Doulcet (1865-1928). Diplomate. Il est premier secrétaire puis ministre plénipotentiaire à Saint-Pétersbourg en 1912.

17 avril 1917

17 avril 1917

 

Mon cher Pierre,

 

On m’a téléphoné tout à l’heure que Loucheur aurait reçu des nouvelles directes de Micheler et que ce dernier lui aurait annoncé la prise de Craonne cette fois définitive, et que la partie de l’offensive qui était restée accrochée se serait dégagée. D’autre part, un coup de surprise aurait réussi à Auberive, coup excellent me dit la personne qui m’a téléphoné. J’avais appris d’autre part par un des gros bonnets de l’Armement que le coup d’Auberive c’était 2 km de profondeur sur 4 de largeur, ce qui n’est pas extrêmement considérable comme tu le vois, à moins que ces positions n’aient été extrêmement fortes.

On nous a enlevé dans Bidou quelques lignes qui parlaient de positions auxquelles les journaux du matin faisaient allusion. Que veut dire cette coupure ? Serait-ce que nous n’avons pas conservé les points, ou a-t-on trouvé que nos précisions étaient trop nettes ?…

On me dit que la Maison de la Presse, cette magnifique institution, serait tout près d’avoir vécu. Depuis longtemps, comme tu as pu le constater, l’opinion n’était guère favorable à cet assemblage de notoires incompétences ou de petites ambitions s’exerçant dans les sens les plus divers. Mme Ribot[1] lui aurait porté le dernier coup. Elle s’accommode mal, paraît-il, de l’hospitalité qu’elle donne au Blocus au-dessus de sa tête, et voudrait voir s’en aller au diable notre Denys et son personnel. La maison de la Rue François-Ier serait tout indiquée pour recevoir le ministère du Blocus. À la présidence du Conseil seraient rattachés un ou deux des services assurés par l’institution Berthelot, et tous les autres seraient liquidés, supprimés, volatilisés. C’est toute une physionomie de la Guerre qui disparaîtra. Que deviendra le futur salon de Mme Berthelot qui devait réunir dans un éclectisme de si bon aloi toutes les remuantes personnalités depuis le Gotha jusqu’à Colette Willy en passant par de plus bourgeoises ambitions. Ce serait vraiment un désastre, peut-être les influences s’exerceront-elles pour empêcher ce cataclysme. Deviendrait-on sérieux, par hazard ?

Je t’ai dit que j’avais assez longuement causé avec un homme qui a une grosse situation chez Thomas. Ce dernier est parti samedi pour la Russie. Il croit qu’il pourra agir avec fruit auprès du nouveau gouvernement et aussi auprès du comité de Tauride. Mon homme m’a fait grand éloge de son patron. Cependant il a eu un mot qui dépeint assez bien ce qu’est ce ministre : « Quand Thomas a travaillé dix-sept ou dix-huit heures par jour, il croit que tout le ministère a travaillé comme lui. »

Il estime que si l’entourage du ministre n’a pas été toujours très approprié à la besogne ni très compétent, il y a apporté beaucoup de bonne volonté et de désir de bien faire, qu’il faut lui en savoir gré. De plus, ce qu’on ne croit généralement pas, c’est qu’il est très désintéressé malgré les abus qui ont eu lieu et dont ce personnel n’est pas responsable.

L’affaire de Roanne ?… Eh bien, l’affaire de Roanne a mal marché car H. [2], qui est remarquablement intelligent, ne sait pas ce que c’est qu’une question d’argent. Et quand on parle de cinquante ou soixante millions qu’un arsenal de ce genre peut coûter, on ne se rend pas compte que c’est peut-être une économie. Dans un budget comme le nôtre, si, en fabriquant des obus, vous économisez un franc par obus, mais vos soixante millions ne sont plus rien. C’était le cas d’H.

Amitiés.

Et

[1] Mme Alexandre Ribot (1849-19). Américaine. Née Mary Burch.

[2] Non identifié.